El backbeat de Fred Below

Hace años escuché al guitarrista de una banda decirle a un baterista que espontáneamente se subió al jam: “así no se toca Blues, aprende shuffle, escucha a The Aces”, comentario que me obligó a investigar, ¿Cómo se toca la batería en el Blues?, ¿Qué es el shuffle?, ¿Quiénes son “The Aces”?, porque para ser honesto, hasta ese momento no había puesto atención al tema de la batería, como todo incipiente, lo que me atraía del Blues era la guitarra o la armónica, hasta que conocí la obra de Fred Below.

El Legado del Jazz al Blues de Chicago.

Roy C, Knapp nació el 26 de octubre de 1891 en Chicago, Illinois, y trabajó para las grandes estaciones de radio de la ciudad, siendo la estación WLS, donde permanecería de 1928 a 1950, interpretando los instrumentos de percusión que dominaba hasta retirarse en 1960.

Sin embargo, siguió enseñando, dirigiendo su escuela y su propia tienda hasta 1966, cuando aceptó la invitación de Maurie Lishon para enseñar en la tienda Franks Drum, donde continuó hasta su muerte en 1979.

Roy C, Knapp fue conocido como el decano de profesores de la percusión Americana, fue un baterista, percusionista y un gran intérprete del xilófono, un instrumento musical de percusión formado por láminas generalmente de madera, ordenadas horizontalmente según su tamaño y su sonido, que se hacen sonar golpeándolas con dos baquetas.

En 1938 fundó la Escuela Roy C. Knapp de Percusión, que recibió la acreditación universitaria en 1946, permitiéndole ofrecer el título de Bachiller y el Certificado de Ejecutante, teniendo un gran reconocimiento como profesor.

En su lista de estudiantes, figuraron artistas del jazz como Gene Krupa, Louie Bellson, Dave Tough, Baby Dodds y Bobby Christian, destacando entre sus alumnos un músico considerado por la revista Rolling Stone como uno de los 100 mejores bateristas de todos los tiempos, quien además crearía un estilo único e inconfundible para interpretar la batería del llamado Chicago Blues, Fred Below.

Fred Below nació en Chicago el 16 de septiembre de 1926, en donde tuvo su primer contacto con los tambores en la escuela secundaria para luego comenzar a estudiar percusión en la Escuela de Percusión Roy C. Knapp, especializándose como un baterista de jazz influenciado por los estilos explosivos de Buddy Rich, Gene Krupa y Chick Webb.

Años más tarde, ingresa al ejército donde se encargaría del ensamble de la banda donde estaba reclutado, la 427, donde sirvió de 1948 a 1950 para posteriormente regresar a Chicago en 1951.

Época en la que los conciertos de blues habían adquirido mayor popularidad que los de jazz que se mantenían en absoluta calma.

Un amigo de Below, Elgin Evans -entonces baterista de la banda de Muddy Waters-, fue el encargado de presentarlo con una banda de Blues de Chicago “Three Aces” conformada por Junior Wells (voz y armónica), Louis Myers (guitarra) y Dave Myers (bajo), quienes necesitaban un baterista que complementar la banda.

Fred Below no sabía tocar el blues y al principio le fue difícil toda vez que era un baterista de jazz, por lo que tuvo que encontrar su propio estilo en el blues, en la entrevista que más adelante cito, Below narra:

“…lo que hizo que el blues me fascinara era porque era un tipo de música que no conocía, ¡y no la enseñaron en la escuela! Así que tuve que tocar de una manera que me diera sentido…

En esa época, el virtuosismo de los músicos de blues les permitía enrocarse de una manera fascinante, un claro ejemplo fue cuando tiempo después de que Fred Below se integrara a “Three Aces”, Little Walter, quien era el armonicista  estrella de la banda de Muddy Waters, y considerado como el más grande de la historia del blues decide dejar la banda para comenzar su carrera como solista, dejando su lugar al no menos virtuoso Junior Wells, cantante y armonicista de “Three Aces”, banda que pasaría a ser la banda base de Walter renombrándose como “The Jukes”,  siendo el ajuste y la combinación musical perfecta.

Blue Light – Little Walter and His Jukes

Blues with a Feeling – Little Walter and His Jukes

Little Walter tuvo un éxito rotundo en sus giras con “The Jukes”, sin embargo, el backbeat de Fred Below era demandado en todas las sesiones de grabación, todo músico lo quería para sus discos, su trabajo de buen gusto y delicadeza fue para Chess Records en Chicago fundamental para impulsar la música de los bluesman de esa época a nuevas alturas.

Su toqué quedó inmortalizado en el corazón de una larga lista de temas clásicos de blues de Muddy Waters, Willie Dixon, Sonny Boy Williamson II, Howlin´ Wolf, Elmore James, Otis Rush, Buddy Guy, Lightnin´ Slim y Jimmy Reed entre otros, y cuando el Rock’n’Roll despegó, Below impulsó los discos de Chuck Berry, Bo Diddley y otros. Su refinado y elegante estilo se adaptó al R & B de Dinah Washington, The Moonglows y The Platters.

Los Aces se reunieron nuevamente en 1970 para hacer una gira por Europa con The American Blues Festival, además, Fred formó parte de diversos “Blues All-Star” que celebraron los años dorados del Chicago Blues, lamentablemente, Fred Below fue diagnosticado con cáncer en los años 80 y falleció en Chicago a los 61 años.

Instrumental – Otis Rush (1966)

Scott K Fish, baterista y escritor de la famosa revista “Modern Drummer”, realizó diversas entrevistas vía telefónica a Fred Below entre 1981 y 1982, las que -desde mi personal punto de vista- sintetizan en su propia voz, el legado de Below en la escena musical, de las cuales me permito transcribir dos a continuación:

 

Primera Entrevista

“Scott K Fish: Para mí, esta fue una entrevista emocionante por un par de razones. Fred Below me había inspirado durante muchos años, y fue sorprendente, porque no era un estereotipo de los bateristas de blues, oír a Fred Below, describir sus antecedentes musicales y su influencia en la conformación de los estilos, el fraseo del Chicago blues. Disfrutenla”.

Fish: Sé que tocaste con Muddy Waters, Little Walter, The Aces, Howlin’ Wolf y algunas veces con Chuck Berry. ¿Qué le dejaron esas sesiones?

Below: Las sesiones las hice en los años 50, comencé a trabajar con Little Walter en los discos, y luego, por mi trabajo con él pude conocer a muchos de los otros artistas de blues, aunque cuando comencé en el blues no estaba familiarizado con las melodías que tocaban.

Fish: Venías de una base de jazz, ¿verdad?

Below: Yo venía estrictamente del jazz, por lo tanto, tuve que aprender lo que tocaban, músicos como Junior Wells, Dave y Louis Meyers fueron los que me enseñaron a tocar el blues

Fish: ¿Qué músicos de jazz escuchabas?

Below: Bueno, no escuchaba, fui a la escuela con Gene Ammons, y -oh, Dios mío– con Bennie Green, de hecho, en la primera banda que formé tuve a Bennie Green en ella; igualmente tomé clases con Johnny Griffin y compartimos la misma habitación. Entré en el ejército, me fuí a Alemania y volví en 1950

Cuando regresé todos los músicos que conocí como Johnny Griffin, Buddy Rich, Louis Bellson, y Gene Ammons ya no estaban en Chicago, ya eran figuras de grandes bandas blancas y no había manera de que me pusiera en contacto con nadie, así que, estando aquí en Chicago, me encontré con un baterista llamado Elgin Evans  que tocaba con Muddy Waters y me presentó a algunos de los músicos con los que tocaba, a través de él conocí a tipos como Memphis Slim y T-Bone Walker, aunque realmente no entendía el tipo de música que tocaban, pero estaba dispuesto a aprender, porque en ese momento era lo que se vendía en la ciudad, así es que sólo presté atención a los chicos con los que estaba alrededor y lo aprendí.

Aprendí cómo tocar, pero tuve que poner algo de mí mismo, y de alguna manera u otra establecí mi estilo de tocar que se acopló con el blues. Mi estilo era muy del gusto de los músicos de armónica y todos querían incluir mi estilo, así que tuve oportunidad de tocar con uno de los mejores que fue Little Walter, quien me colocó en un lugar diferente, porque había establecido un estilo que era de un músico de jazz interpretando el blues de una manera diferente, establecí un ritmo.

Fish: ¿Te has arrepentido de haberte ido del jazz al blues?

Below: No, lo encontré muy iluminador porque como te dije fui a la escuela para aprender música, pasé por la Escuela Roy C. Knapp y conocí a algunos de los mejores bateristas del mundo conocí a Buddy Rich, Louis Bellson, Gene Krupa y a todos los grandes, porque acostumbrábamos ir al teatro del centro de Chicago cuando llegaban a la ciudad para verlos.

Lo que hizo que el blues me fascinara, fue que era un tipo de música que no conocía, ¡y no la enseñaron en la escuela! y no creo que lo hagan ahora, es un estilo completamente diferente, por lo tanto, tuve que tocar de una manera que tuviera sentido para mí, y lo que hice valió la pena, el mejor producto terminado en ese momento.

Fish: Sí, tienes un gran estilo, te he estado escuchando desde hace mucho tiempo.

Below: Sí, toque con Dinah Washington, Big Bill Broonzy, Memphis Slim -oh, mi Dios- Los Moonglows, hice algunos de los discos de éxito con The Moonglows. ¿Conoces un disco llamado Sinceramente?

Fish: Sí. ¿Ese eres tú?

Below: Ese era yo en la batería. (Risas)

Sincerely – The Moonglows

Fish: Cuando entraban The Aces a los estudios, ¿la banda sabía lo que iban a grabar antes de entrar?

Below: Depende con quién, cuando tocábamos con Little Walter siempre ensayamos nuestras cosas, lo hacíamos siempre, con otras personas no, sólo me llamaban para decirme que tenían una sesión y que les gustaría tenerme en ella, yo iba al estudio, tocaba, lo grababan, me lo enviaban, yo lo escuchaba y entonces me preguntaban: “¿Puedes hacer algo con esto?” y así fue.

Fish: Pero, con The Aces – ¿eso fue con usted y los hermanos Meyers?

Below: No, no, no, eso fue totalmente diferente, mira, The Aces, empezó con Little Walter, pero después Dave y Louis Meyers se fueron y eso me dejó solo con Walter ya luego llegaron Robert Jr. Lockwood y Luther Tucker.

Fish: ¿Y esa era la banda que se llamaba The Aces? ¿Ustedes cuatro?

Below: No, la primera banda se llamaba Jukes – que tenía The Aces en ella, que eran Dave y Louis Meyers, luego nos reagruparon a principios de los años 70 y fuimos a Europa.

Fish: ¿Usaste tu batería en esas sesiones de grabación?

Below: Oh, yo siempre uso mi propia batería, no toco con la batería de nadie más, lo hice y punto. Sabes, soy un baterista de jazz y me gusta el sonido y me gusta afinar mis propios tambores, sé cómo me va a sonar cuando los toco, yo afino mis tambores, esto es lo principal de cualquier baterista, es decir, si te dices baterista, debes conocer tu instrumento.

Así que esto es lo que sé hacer, afinar, lo aprendí en la escuela, no pasé todo ese tiempo estudiando sin prestar atención a lo que me decían, independientemente del tipo de música que toqué. Fui a la escuela para aprender a tocar bien, cuando muchos de los percusionistas que ves ahí, simplemente tocan y no saben lo que están haciendo, yo soy capaz de adaptarme y tocar en todo tipo de bandas y música porque no sólo lo toco, puedo leerlo y ahí es donde mi experiencia musical es muy diferente de la media de los bateristas de blues, porque no tienen ninguna formación musical.

Entre la formación de la lectura, la escritura y la comprensión verdadera, se conforma un estilo musical que el blues no tenía. Con mi estilo, en los años 50 tuve que estirar los tiempos, los músicos de blues antes tocaban de forma desordenada, no había una forma y la única manera de saber lo que tocaban era escuchar y aprenderse las melodías.

Fish: ¿Recuerdas que batería utilizaste en estudio? ¿todas esas sesiones las tocaste con la misma?

Below: No, toqué una WFL, una Slingerland, una Gretsch, y luego cuando fui a Europa por primera vez, toqué una Sonor, eso fue en 1965, la gente de la empresa Sonor me contactó y me preguntó si me había gustado la batería y le dije que me gustó mucho, cuando volví a los Estados Unidos me regalaron una, con la que toqué en Europa y todo Estados Unidos, de ahí me fui a África y a diferentes lugares, tocando la batería Sonor conmigo, es muy buena, aún la tengo.

Fish: ¿Cuántos micrófonos usaban para grabar tu batería en los años 50?

Below: Usaban sólo tres micrófonos.

Fish: ¿En las sesiones con Muddy y Little Walter había muchos micrófonos en tu batería?

Below: La mayoría de las sesiones de blues están configuradas de esa manera, los montajes de jazz son muy diferentes.

Fish: ¿Pero no se metían con sus tambores para hacerlos amortiguar, meter almohadas en ellos y cosas así?

Below: Oh, sí. Al igual que en una sesión de blues, quitaríamos la cabeza delantera del bombo y apagaríamos el interior.

Fish: ¿Eso no te volvió loco?

Below: No, te acostumbras.

Fish: No tocas así con las bandas de blues, ¿verdad?

Below: No, yo no toco en vivo así con ninguna banda, no le quito la tapa a los tambores, nunca he entendido la razón por la que lo hacen, si un baterista tiene un pedal, y tiene el control del pedal, usted puede afinar sus tambores, en el sonido que usted quiera, pero esto es control, si no tienes ningún control, entonces realmente no sabes lo que estás haciendo, por eso nunca he entendido la batería electrificada, no es realmente para un baterista, es sólo para un cierto tipo de música o sonido y eso es todo.

Fish: ¿Así que tienes la oportunidad de salir de Chicago mucho?

Below: Voy a cualquier parte donde se presenta el trabajo.

Fish: ¿Y llevas la misma banda contigo?

Below: Bueno, depende, tengo un grupo de músicos con los que me pongo en contacto cada vez que hay trabajo, pero ya que lo tengo, tu sabes, he tenido un par de operaciones en mi ojo, me hicieron una cirugía de cataratas en ambos ojos.

Fish: ¡Oh! ¿Y Cómo estas?

Below: Ahora estoy bien.

Fish: Genial. Estupendo.

Below: Con eso me es suficiente, tuve un par de trabajos con mi banda, pero ya es más exclusivo donde me presento, algunos shows y cosas así, de hecho, tengo un show mañana en la Universidad de Chicago, una sesión de blues con Willie Anderson, un músico de armónica de Chicago, con el que hice recientemente algunas grabaciones.

Segunda Entrevista

“Scott K Fish: Esta entrevista con Fred Below tuvo lugar en 1982, y la transcripción mecanografiada es del 17 de marzo de 1982, por lo que esta entrevista sucedió cerca de esa fecha. Mi entrevista con Fred Below fue publicada en Modern Drummer, el 9 de septiembre de 1983, cuando estuve reuniendo información para lo que se convirtió en una serie de cinco partes de Modern Drummer llamada History of Rock Drumming, al leerla destaca la línea en la que digo: Es increíble tratar de averiguar quién lo hizo primero y quién influyó en quién.

Antes de hablar con Fred Below, descubrí que el baterista de los discos de Bo Diddley era Clifton James, y lo entrevisté, así como a la leyenda del blues Willie Dixon, quien le atribuyó a James la creación del estilo para tocar la batería de Bo Diddley, posteriormente, cuando Fred Bellow que era y es mi héroe absoluto de la batería me dijo que Clifton James aprendió de él su estilo para tocar, le contesté “Es increíble tratar de averiguar quién lo hizo primero y quién influyó en quién”.

Como con todas mis entrevistas con Fred Below, ésta fue hecha por teléfono, estando en mi oficina de Modern Drummer y Fred en su casa en Chicago”

Below: Yo comencé todo, fui el primero, conseguí que viniera Odie Payne y Billy Stepney, después viajé por el sur y conseguí que SP Leary viniera a Chicago.

Fish: Estoy tratando de averiguar quiénes fueron los músicos que tocaron en los discos de Chuck Berry.

Below: Al principio, hicimos algunas grabaciones para Chess.

Fish: ¿Hiciste Maybelline?

Below: Lo hice con él (Chuck Berry). ¿Y cuál hice con Big Mama Thornton? ¿sólo Hound Dog? sí la hice con Big Mamá Thornton, ¿Johnny B. Goode? No, no lo hice. ¿Conoces la melodía llamada Bo Diddley? bueno, el estilo de tocarla era mío, pero no hice el disco, lo utilizamos para trabajar con Bo en el 708 Club cuando Bo Diddley comenzó a tocar, lo usamos para tocarlo en el escenario, entonces gustó tanto que Bo Diddley dijo: “Bueno, hagámoslo“, tenía un estilo propio en ese momento.

Fish: ¿Clifton James estaba en la banda?

Below: Sí, ellos siguieron e hicieron el disco, yo había tocado ese ritmo mucho tiempo antes.

Fish: ¿De dónde vino ese estilo original?

Below: Sólo fue un ritmo maravilloso que sentí, eso fue todo.

Fish: ¿Así que Clifton James lo aprendió de ti?

Below: Sí.

Fish: Clifton tenía un estilo extraño, él era un montón de tom-tom.

Below: Sí, bueno, muchos de los chicos aprendieron eso de mí porque yo tocaba el tom-tom todo el tiempo, hice algo con Dinah Washington, hice un LP con ella, yo tocaba jazz y blues, por lo tanto, pude combinar ambos estilos.

Fish: ¿Conoces a un baterista llamado Jasper Thomas?

Below: ¿Jasper Thomas? No, hice algunos discos de jazz con Red Holloway.

Fish: ¿En Prestige?

Below: Sí, él tiene un programa de jazz aquí en Chicago, y en una ocasión escuché en la radio un LP que hice en Europa con Louis Jordan, así es que le llamé, y le dije: “¡Bebé, ese soy yo!”, y me dijo que él sabía que era yo, pero cuando pusieron el crédito, cambiaron mi nombre por el de otra persona, por lo que le dije: “Bueno, voy a ser condenado, este fue un disco que hice en Europa”. Hice muchas cosas con Etta James también, era mucho el trabajo de estudio que estaba haciendo para Chess, tocando jazz y blues.

Fish: E hiciste muchas cosas con The Platters.

Below: Sí, Ruth Brown y Los Moonglows ¿Conoces el disco llamado Sinceramente?, que grabaron las Hermanas McGuire, bueno, hice el original con The Moonglows, se llamó sinceramente, creo que Phil Chess iba a Nueva York en el avión y se encontró con el gerente de las Hermanas McGuire, que querían grabarlo e hicieron el disco llamado Sinceramente y fue un éxito.

Fish: Mirando al pasado, ¿cómo ha cambiado la batería después de su contribución?

Below: Cuando inicié, cambié el patrón.

Fish: El baterista ni siquiera lideraba la banda.

Below: No lo entendían bien, no era tan metódico en ese momento, sólo lo sentías y así lo hacías, muchos de los verdaderos blueses no están escritos, es imposible leerlos, tienes que conocerlos, sentirlos y ser capaz de tocarlos, entonces cuando inicié, siendo un músico que fue a la escuela, tuve que escuchar, aprender lo que estaban tocando y luego entenderlo por mí mismo y al hacer eso, desarrollé un ritmo, lo llaman el backbeat, que hoy es un estilo instrumental, los músicos de hoy lo tocan y ni siquiera saben lo que están tocando, lo llaman rock and roll o ese ritmo sincopado, que yo había estado tocando desde 1949 o ’50 y eso es lo que yo ya sabía desde entonces, eso que los músicos están tocando ahora en los 80.

Fish: ¿Eres quien lo inventó?

Below: Eso es correcto, mira, yo inicié tocando jazz, pero tuve que tocarlo de una manera que los músicos de blues pudieran sentirlo, entonces fue cuando todo el mundo comenzó a decir:  “Oh, me gusta la forma en que ese tipo está tocando”, y así fue sucesivamente, yo en ese momento, no sabía lo que estaba haciendo, pero me sentí muy cómodo al tocar el blues, posteriormente conseguí tocar con músicos como BB King, Arthur Prysock y Roy Hamilton.

Fish: ¿Había alguien más, como Odie Payne por ejemplo?

Below: No, había estado tocando por más de un año, y Odie Payne y yo nos conocíamos porque habíamos ido a la escuela de batería en 1946 juntos.

 Fish: ¿También fue a la escuela Roy Knapp?

Below: ¡Eso es correcto! ¿Y conoces a Marshall Thompson? ¿fue allí también?, Odie Payne y yo éramos muy buenos amigos, y luego me dijo: “Hombre ¿crees que puedas meterme en algunos de los shows de blues que estás haciendo?”, le dije, “Claro”, así que me puse en contacto con Eddie Boyd y luego le conté sobre Odie Payne.

¡Entonces él comenzó a tocar con Odie Payne!, luego con Billy Stepney y con SP Leary a quien encontré cuando fui al sur en gira con Little Walter, llegamos a hablar y le dije: “Tocas bien, ¿Por qué no vas a Chicago, creo que puedo conseguirte trabajo? “Y me dijo:” ¿Harías eso por mí? “Le dije,” Claro que lo haré”, un mes después cuando regresé a Chicago, fue a donde yo estaba tocando y le dije: “No te preocupes por nada te promoveré, fue entonces que le presenté a Howlin’ Wolf y SP Leary comenzó a tocar con Howlin’ Wolf.

Muchos bateristas acostumbraban venir conmigo por que querian aprender ritmos y cosas, muchos de ellos lo hicieron, pero muchos de ellos no fueron a la escuela y tuvieron que aprender de lo que vieron o lo que habían oído.

En ese momento, yo era el baterista más popular porque encabezaba todos los grandes programas, trabajando para los estudios y haciendo discos, así que todos vinieron a mí.

Fish: ¿Conoces a Al Duncan?

Below: Sí, Al Duncan. ¡Sí! Conocí a todos los músicos de blues de la ciudad, a todo el mundo.

Fish: ¿Cuál crees que fue la gran contribución de Clifton James?

Below: Oh, es un buen baterista.

Fish: Su técnica está realmente centrada en los tom-toms.

Below: Bueno, como dije, esto era parte de mi trabajo, yo toco la batería completa y a muchos de los músicos les gustó ese trabajo tom-tom que hice, así que siguieron, lo copiaron y lo hicieron bien.

Fish: ¿Así que Clifton James es unos años más joven que tú?

Below: Sí, lo es.

Fish: Es sorprendente tratar de averiguar quién lo hizo primero y quién influyó en quién.

Below: Bueno, mira, entré en el Ejército en 1945, ya me había graduado de la escuela secundaria, antes de entrar al ejército toqué en diferentes clubes, después entré al servicio militar y al salir en el 46, toqué con Gene Ammons y Sonny Stitt y todo el resto de los chicos, ya estaba tocando jazz.

Fish: ¿Entonces usted es originario de Chicago?

Below: Yo vivo aquí y nací aquí mismo, soy un baterista de Chicago, cuando terminé la escuela me recluté en el ejército en el 47 y me fui a Europa y estando allá toqué con Erskine Hawkins, Coleman Hawkins, James Moody y Kenny Clarke, yo estaba en la 427ª Banda del Ejército y ellos solían tocar en París, por lo que yo me iba de Alemania a París para pasar el  fin de semana allá, y ahí era donde nos encontrábamos, cuando ellos salían de gira a Europa con la banda de Dizzy Gillespie, James Moody y Kenny Clarke se quedaban pues tenían un grupo allá con Coleman Hawkins.

Fish: ¿Conocías a Kenny Clarke también?

Below: Sí, todos los fines de semana un par de chicos de la banda del 427 th Army y yo íbamos a París y nos sentábamos con ellos.

Fish: ¿Así que tuviste la oportunidad de hablar con Kenny?

Below: Toqué con él. Luego, cuando regresé a los Estados Unidos en 1950, la música en Chicago había cambiado, amigos míos como Sonny Stitt, Gene Ammons y Bennie Green se habían ido a Nueva York y estaban tocando con diferentes grupos, así que tuve que encontrar la manera de entender las cosas, luego me encontré con un amigo mío llamado Elgie Edmond, era un baterista y me dijo: “Bueno, hombre, lo único que hay en la ciudad ahora es el blues ,yo me metería en eso”, y yo dije, “Bueno, no estoy haciendo nada, claro, lo intentaré.

Fish: ¿Elgie Edmonds era de la Escuela Roy Knapp también?

Below: Eso es correcto, fue allí.

Fish: Pero escuchándolo en el disco, suena como si tuviera dificultades para tocar blues.

Below: Eso es correcto, tenía más tiempo tocando la batería que yo, era un muchacho mucho mayor que yo, él y yo éramos buenos amigos, él me enseñó mucho también, me mostró muchas pinceladas, era un buen músico de escobilla.

Fish: ¿También era un baterista de jazz?

Below: ¡Sí!

Fish: ¿Fue mejor baterista de jazz que de blues?

Below: Eso es correcto.

Fish: Porque en las grabaciones de Chess, la diferencia entre tú y él es como la noche y el día.

Below: Eso es correcto, mira, él tenía un estilo de tocar suyo y yo tenía un… bueno, el mío era un estilo muy moderno, eso es lo que era.

Fish: Él era un baterista con estilo de oscilación.

Below: Sí, mi estilo estaba más actualizado.

Fish: En algunos de esos discos suena como si no estuviera grabando con una batería completa , como si sólo tuviera una caja en el estudio.

Below: Sí, pero era un buen músico.

Fish: Si escucháras a Elgie Edmonds en los discos de Chess con los músicos de blues no tendrías esa impresión.

Below: No, porque muchas de las cosas que estaba haciendo eran de la vieja escuela de bateristas y las cosas que yo hacía eran de la escuela moderna, el mantuvo su estilo y no cambió, por eso su estilo era anticuado, yo tenía un estilo nuevo, venía de Gene Krupa, Art Blakey, Sonny Greer y Sonny Payne.

Fish: ¿Qué tal Frank Kirkland?

Below: Yo también le enseñe, él era un buen amigo mío y le enseñe a él y a la mayoría de los bateristas -los que eran capaces de hacer su trabajo-, todos ellos acostumbraban venir conmigo y les enseñé lo que pude.

Fish: ¿Elgie aún vivé?

Below: No, está muerto, era uno de los viejos bateristas.

Fish: Entonces, ¿cuántos años tenía él cuando estaba con Muddy Waters?

Below: Supongo que estaba con Muddy en 1949, cuando regresé en 1950, él estaba con Muddy Waters y se quedó con Muddy hasta que murió.

Fish: ¿Crees que tenía cincuenta o sesenta tocando con Muddy?

Below: Sí.

Fish: En lo que respecta a influir en lo que se convirtió en rock and roll, ¿dirías que era más de la banda de Muddy Waters o más de The Aces?

Below: Conseguimos un estilo diferente de canciones a las que estábamos haciendo, notamos que el ritmo y todo estaba cambiando, y cuando los Moonglows salían de gira viajábamos con ellos.

Fish: ¿Esa misma banda?

Below: Sí, viajábamos a varios lugares, a St. Louis y a todo el Mississippi, a Florida, no en lugares pequeños, en los lugares grandes, tenían alrededor de tres o cuatro bandas tocando allí al mismo tiempo, y nosotros atraíamos a la multitud sólo con los cuatro, Little Walter, Robert Jr. Lockwood, Luther Tucker y yo, y todo lo que tocábamos era nuevo, eso fue lo que nos distinguió, teníamos tantos blancos como negros en el lugar y con sobrecupo.

Fish: ¿Qué estaban tocando las otras bandas?

Below: Las otras bandas tocaban jazz, todo era jazz, llegamos y era algo nuevo, todo nuevo. ¿Y los grupos country-and-western? acostumbraban programarnos con ellos, como Hank Snow y Tex Ritter, tocaban un set y luego nosotros tocábamos otro.

Fish: Probablemente tenían miedo de tocar después de ustedes.

Below:No, no, era diferente porque no sabían dónde clasificar nuestro tipo de música, los empresarios creían en nosotros, “esta banda aquí va a superarlos”, la única razón por la que superamos a todo el mundo era porque nadie estaba tocando lo que estábamos tocando – excepto músicos de blues que iban del Sur de Chicago, si hubiéramos tenido la promoción correcta, los Beatles ni siquiera hubieran tenido una oportunidad, te estoy diciendo la verdad, los Beatles ni siquiera habrían sido los Beatles, pero nunca tuvimos una buena promoción, hicimos el trabajo, pero no pudimos seguir adelante.

Fish: Bueno, esa música sigue vigente tanto como la de los Beatles, te lo digo.

Below: Y si notas la música que hicimos en los años 50 todavía está aquí, y la gente la sigue tocando de vez en cuando escucho un poco de rock and roll por allí -ese es el estilo que creamos 1950-. Y es 1980, así que debió ser algo importante lo que hicimos porque lo siguen tocando hoy, y muchos de los músicos modernos piensan que están tocando algo nuevo, pero no es nuevo.

Fish: Espero que cuando los niños lean esto (la historia de la batería moderna de Rock Drumming), se den cuenta de que lo que están tocando hoy, no comenzó con Ringo Starr y Charlie Watts.

Es indiscutible la importancia que tuvo el trío conformado por Louis Myers, Dave Myers y Fred Below en la escena del Blues en Chicago, pero sin lugar a dudas gran parte de ese éxito se debe a la refinada y elegante manera de tocar la batería de Fred Below, que embellecía las canciones paseando las baquetas por los platillos, acariciando sutilmente los tambores, cuando era necesario, sin alardes, sin alborotos, de una manera perfecta, con la precisión que aprendió en sus clases con Roy C, Knapp, la precisión del jazz, sólo basta escuchar su versión del clásico “Route 66” para admirar la magia en las manos de Fred Below, creador de un estilo propio llamado backbeat, también conocido como el blues shuffle, un estilo que muy pocos bateristas dominan.

Fred Below – Route 66

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