Benny Turner: El Superviviente del Blues

Entrevista con el legendario bluesman Benny Turner, hermano de Freddie King, quien ha establecido un groove y estilo único.

“Mi temor es que el auténtico blues auténtico,

que es música pura estadounidense,

se pierda completamente en las generaciones futuras,

ya que ha comenzado a perderse hoy en día”

Benny Turner

Benny Turner nació en Gilmer, Texas y creció en el blues con su famoso hermano, Freddie King, que siempre soñó con convertirse en un gran guitarrista. Freddie y su hermano menor Benny escuchaban durante varias horas al día viejos programas de radio como “In the Groove”. Benny y Freddie, cuando crecieron, escucharon blues y swing de artistas como Louis Jordan, Charles Brown y más tarde, T-Bone Walker. Estos grandes del blues se convirtieron en la influencia de la música que Freddie King comenzó a tocar y que Benny Turner continúa haciendo hasta hoy en día.

Más tarde, la familia de Freddie y Benny se mudaron a Chicago donde Freddie se convirtió en un gran artista de blues.

En aquel momento Benny no tenía intención de convertirse en una estrella, sino simplemente disfrutar de participar en el éxito de su hermano. Después de que el tema Hideaway se convirtió en un éxito, Benny se unió a su hermano Freddie y se fueron de gira. Ellos tocaron juntos en el Teatro Apollo de Nueva York, en el Teatro Howard de Washington, D.C. y en el Teatro Regal en Chicago.

Benny Turner y Freddie King

Ellos estaban en la cima del mundo, tocando en el mismo proyecto compartiendo cartel con Dionne Warwick, B.B. King, Solomon Burke, Eric Clapton, y muchos otros. El sueño llegó a su fin en diciembre de 1976, cuando Freddie King falleció inesperadamente con tan sólo 42 años. Benny, devastado por la muerte de su hermano, literalmente se convirtió en un recluso durante 2 años. Casualmente, el gran bluesista Joe Young, consiguió que Benny tocara con él. Benny tocó con Mighty Joe durante aproximadamente 8 años hasta que Joe se vio obligado a dejar de trabajar por un tiempo debido a razones médicas.

Benny decidió comenzar de nuevo y se mudó a Nueva Orleans donde conoció a Marva Wright (Reina del blues en New Orleans, fallecida en marzo de 2010). Una amistad y relación de trabajo que ha apreciado por el resto de su vida. Freddie King siempre reconoció el potencial de su hermano pequeño para ser un legendario intérprete de blues por su cuenta. Hoy en día, el cuarto disco de Benny, “When She’s Gone” (2016), es una fiesta musical con seis temas originales y cuatro estándares de blues, contando con invitados especiales como Marva Wright, Bob Margolin y Charles Brown. En cada canción se muestra la voz suave y conmovedora de Benny, y su sello en el estilo de tocar el bajo. Esta obra está inspirada en el amoroso recuerdo de Ella Mae, la madre que crió a dos leyendas del blues.

La autobiografía de Benny, Survivor: The Benny Turner Story, publicada en julio de 2017 es la historia de su vida, desde su nacimiento y primera infancia en Gilmer, Texas, hasta el traslado de la familia a Chicago, Illinois, y el surgimiento definitivo de su carrera en los géneros del góspel, rhythm & blues y blues.

(Agradecimientos especiales a Betsie Brown & Sallie A. Bengtson).

La entrevista.

ML: ¿Qué aprendizaje te ha dejado el blues y qué significa para ti?

Benny: La música de blues es parte de una tradición familiar para mí; algo que recuerdo desde mi juventud. Mi madre y sus hermanos solían cantar y tocar blues juntos, a menudo como un cuarteto. El blues es la expresión musical de un pueblo oprimido, que me vincula a mis ancestros y su sufrimiento.

ML: ¿Cómo describe su sonido y el progreso de Benny Turner?, ¿Qué caracteriza su filosofía musical?

Benny: Mi estilo y sonido es completamente autodidacta. Es una expresión de sentimientos reales que vienen de mi corazón y alma. No tenía mentores que no fueran mi madre y mis tíos, que era música country de la vieja escuela de blues. A medida que la música avanzaba, tuve que cambiar y hacer algunas cosas nuevas para actualizar mi estilo y sin embargo seguir siendo fiel a mis raíces. En cierto modo, me considero afortunado, porque esto me obligó a desarrollar mi propio estilo en lugar de imitar lo que había aprendido.

Esto también sucedió a otros músicos de blues durante ese tiempo, incluyendo a mi hermano Freddie King. Todos tocaron incorrectamente “según las reglas” pero eran grandes intérpretes con un sonido distinto. Siempre tocaba bajo con una plumilla, y más tarde empecé a hacer bending con las cuerdas. Después de que Freddie falleció, siento que perdí los sonidos que conocía, pero amé crecer en ese sentido. No pude encontrar a otros músicos para imitar los sonidos que recordaba, así que empecé a tocarlos yo mismo. Todo se reduce a una sensación. No puedo tocarlo a menos que lo sienta.

ML: ¿Cuál es el período más interesante de tu vida? ¿Cuál fue el mejor y el peor momento de tu carrera?

Benny: Sin duda, los años que compartí en la banda con Freddie King fueron los más interesantes para mí. Realmente crecimos juntos musicalmente experimentando cosas nuevas casi al mismo tiempo. He sido bendecido con tantos aspectos destacados de la carrera a través de los años, pero uno de mis recuerdos más queridos está tocando en la cárcel del condado de Travis (Texas) con Freddie, (se puede ver un fragmento de video, así como otros videos en mi sitio web). Cuando Freddie murió inesperadamente justo después de la Navidad de 1976, fue realmente mi peor momento de mi carrera y mi día personal más oscuro. Me tomó años para poder enfrentarme a la nueva etapa sin él.

Freddie King – Let the Good Times Roll – Extracto

ML: ¿Cuáles son algunos de los más memorables conciertos y jams que has tenido? ¿Qué recuerdos te hacen sonreír?

Benny: Tengo muchos recuerdos musicales maravillosos, empezando por el de mi primer concierto en el Teatro Apollo, donde toqué con Dee Clark. Ese fue un verdadero hito para mí en muchos aspectos. Poco después, tuve la oportunidad de hacer una gira con los Soul Stirrers. Siempre había esperado tener la oportunidad de tocar con un grupo de góspel de primera categoría, ¡y fueron los mejores! Recientemente visité a mi viejo amigo Leroy Crume, y compartimos muchas sonrisas y risas recordando esos días. ¡Él y yo somos ahora los dos últimos miembros vivos del grupo original!

Una vez, cuando la banda de Freddie King tocó en The Starwood Club en West Hollywood, un grupo de leyendas musicales salió a escuchar nuestro show, y los invitamos a todos a subir al escenario para lo que luego llamamos “The Superjam”. Puedo decirte que Hideaway, nunca sonó exactamente igual que esa noche cuando tuvimos a nuestra banda más Eric Clapton a la guitarra, Noel Redding en el bajo y Buddy Miles en la batería. Joe Cocker también se unió a todos en el escenario para cantar algunas canciones.

Cuando Paul McCartney quería celebrar su cumpleaños, él y su esposa Linda volaron a Dallas, reservaron en el Whiskey River Club y Freddie tocó en el evento. Después del show, Paul me dijo: “¡Pensé que era el único que tocaba el bajo con plumilla!

ML: ¿Qué reuniones han sido las más importantes para ti? ¿Cuál es el mejor consejo que te han dado?

Benny: En 1996, tuve la oportunidad de conocer a uno de mis héroes musicales, el tecladista Charles Brown. Charles estaba en Nueva Orleans, y Eugene Carrier, tecladista de B.B. King, hizo arreglos para que nos conociéramos. Freddie y yo corríamos a casa desde la escuela para escuchar a Charles Brown y a Louis Jordan en la radio; Éramos grandes fans.

No sólo pude conocer a Charles Brown, sino que hicimos planes para trabajar en el estudio para mi primer CD, “Blue and Not So Blue“. Estoy muy orgulloso de haber lanzado recientemente mi grabación de su exitosa canción, “Black Night “con Charles en el piano. Este es un logro orgulloso y sentimental que atesoro. Howlin’ Wolf me dio un gran consejo que todavía pienso funciona hoy. Dijo: “No puedes agradar a todo el mundo, pero toca chingón para la gente, ¡por favor!

ML: ¿Hay algún buen recuerdo de los tiempos de las grabaciones y sesiones de estudio que te gustaría compartir con nosotros?

Benny: Éramos cinco en un grupo de doo-wop de la escuela llamado The Chanters. Un día al salir de la escuela, habíamos estado cantando y vagabundeado hasta llegar a Chess Records para mirar por las ventanas y soñar con ser estrellas. Sonny Boy Williamson estaba en nuestro camino y dijo: “Hey chicos! ¿Qué están haciendo? ¿Quieren venir a ver cómo se hacen los discos? ¡Vamos! “Y nos invitó a ver su sesión de grabación. Estábamos asombrados. ¡Fue una experiencia genial!

Mi amigo Paul Serrano me contactó para grabar en su estudio con el actor Stepin Fetchit. Grabamos “¿How Much is that Hound Dog in the Window?” y su tradicional “Uncle Tom”. Esa oportunidad fue única y la disfruté mucho.

Además, escribí una canción para una sesión de grabación con Freddie en el Skyhill Studio de Leon Russell en Hollywood, pero no creo que la sesión haya sido lanzada. El experimentado JJ Cale era el ingeniero.

ML: ¿Qué es lo que más extrañas hoy en día, del pasado? ¿Cuáles son tus esperanzas y temores para el futuro de la música?

Benny: Realmente extraño a mi familia cantando y tocando el blues; esto incluye escuchar a mi madre y sus hermanos, así como tocar el blues con mi hermano Freddie. Últimamente he estado pensando en los primeros días mucho, y estoy trabajando en volver a crear ese sonido familiar King. He estado practicando la guitarra (como me enseñó mi madre), y también estoy trabajando en un kazoo hecho en casa.

Actualmente estoy trabajando en un nuevo CD, y rendiré tributo a mi tío Leon King con una de sus canciones, y rendiré homenaje a mi madre con otra canción. Eran la fuente de la influencia más temprana del blues de Freddie, así como la mía, y quiero honrarlos en consecuencia.

Mi esperanza es que cada vez más gente abrace el blues y lo apoye. Mi miedo es que el blues auténtico, que es pura música norteamericana, se pierda completamente en las generaciones futuras, ya que siento que ha empezado a perderse hoy.

ML: ¿Crees en la existencia del blues real hoy en día? ¿Qué significa ser un bluesman?

Benny: Creo en la existencia de blues real, tanto, que he llamado a mi banda “Real Blues” Es uno de los más altos honores para mí tocar el tipo de música que se inspiró en las espaldas rotas de un pueblo oprimido. Como he tocado el blues en los últimos años a través de mis propios altibajos personales, me ha ayudado a entender por qué el blues nació. Puedo relacionarme con esas emociones dolorosas, y tomo muy en serio mi entrega musical de esos poderosos sentimientos.

Desafortunadamente, dedicar mi carrera al blues a veces significó ser ignorado por conciertos en favor de bandas que tocan estilos musicales más populares, pero sigo siendo fiel a mi herencia y a la tradición de mi familia. Estoy tan orgulloso de que Freddie King haya sido incluido en el Salón de la Fama del Rock and Roll en 2012, en la categoría “Influencias”. Por fin, ha tomado su lugar junto a muchos gigantes cuyas carreras fueron moldeadas por su influencia. Del mismo modo, en 2013 Albert King fue incorporado y Harry Belafonte habló sobre la importancia de la música de blues. Ese reconosimiento me dio una mejor perspectiva y espero que los futuros músicos sigan manteniendo el blues vivo.

ML: Si pudieras cambiar una cosa en el mundo musical y que se convierta en una realidad, ¿Cuál sería?

Benny: Me encantaría ver al fin un completo Salón de la Fama del Blues, que reconociera no sólo a los “grandes nombres” de la historia del blues, sino también a los que estuvieron a un lado, (¡yo incluido!). Que apoyaron y ayudaron a definir el estilo cuando fue compartido en directo, noche tras noche y año tras año durante los primeros días.

ML: ¿Cuáles son las líneas que conectan el blues con el soul, y a continuación con la música de jazz y swing?

Benny: El shuffle (el ritmo), tal como fue introducido por primera vez por Louis Jordan, une todos los estilos musicales juntos; Desde el blues al rock, hasta el rhythm & blues y soul, así como el jazz y swing. Louis fue un precursor del rock and roll, y una influencia musical gigante para muchos, incluyéndonos a mi hermano Freddie y a mi.

ML: ¿Cuál es el legado de Freddie King a la música de hoy? ¿Cuáles son los secretos del blues de Freddie King?

Benny: Freddie King continúa influenciando a nuevas generaciones de guitarristas, tanto directamente como a través de quienes han imitado su estilo. Técnicamente, utilizó una sección de metales para conseguir su sonido, pero el secreto de su éxito es mucho más profundo que eso. Cada vez que subía al escenario, Freddie tocaba directamente desde su alma. Él nunca ensayó un espectáculo de antemano, sino que tocó lo que estaba sintiendo, por lo que fue dinámico y nunca se sintió “enlatado”. Este enfoque vive en mí hoy con mis shows. Cuando escuchas a Benny Turner y Real Blues, nunca oirás el mismo show dos veces.

ML: Vamos a hacer un viaje con una máquina del tiempo, así que ¿Dónde y por qué realmente quieres ir por un día entero?

Benny: Me encantaría volver al tiempo al porche trasero de mi casa rural de East Texas (Gilmer). Freddie y yo estábamos allí, junto a la tina llena de cerveza de mis tres tíos, mirando por la puerta de atrás mientras mi madre y sus hermanos cantaban y tocaban. No se suponía que estuviéramos escuchando, ya que esas primeras letras de blues podían ser desagradables para nuestros oídos jóvenes, pero nos sentíamos atraídos por la música y los sentimientos que la acompañaban. ¡No lo sabíamos en el momento, pero las semillas fueron plantadas y crecerían en nuestras carreras musicales!

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