Duke Robillard: Blues Bash!

Acerca de Duke Robillard

Desde que comenzó su carrera musical en 1967 al fundar y liderar, Roomful of Blues, Duke Robillard ha estado a la vanguardia del blues, el swing y del clásico R&B/Jump durante más de 50 años, lo que le ha valido su estatus de leyenda, ya que ha influído e inspirado a innumerables legiones de músicos y fans en todo el mundo.

Liderando su propio grupo, Duke ha viajado sin parar durante los últimos 40 años, grabando más de 30 CD aclamados por la crítica bajo su propio nombre. Ha realizado giras como guitarrista con Tom Waits and the Fabulous Thunderbirds y grabado con gente como Bob Dylan, Ruth Brown, Jay McShann, Pinetop Perkins, Kim Wilson, Jimmy Witherspoon, Rosco Gordon, Maria Muldaur y muchos más.

Blues Bash! (2020, Stony Plain) con Duke Robillard & Friends, es el nuevo álbum del dos veces nominado al Grammy y guitarrista ganador de varios premios Blues Music Awards.

Entrevista (fotos por David Lee Black)

Mike. ¿Qué es lo que más extrañas hoy en día de la música y el sentimiento del pasado?

Duke. Bueno, siempre he preferido la música antigua, diría que de los años 20 a los 70, fue donde se hizo toda mi música favorita. Por supuesto, todavía se está haciendo buena música de estilo antiguo, aunque por ahora quiero decir que lo que más extraño es poder tocar, porque no lo hemos podido hacer a causa de la pandemia.

Mike. ¿Cuáles son tus esperanzas y temores para el futuro de la música?

Duke. Los miedos son obvios, porque las cosas nunca vuelvan a ser como eran en general, sobre todo en este país, todo que ver con el gobierno, todo en el mundo, sólo que todo está amenazado ahora mismo, no nada más por la pandemia, sino por nuestro gobierno así que, es un momento muy importante.

Mike. Grandes experiencias en tu vida, y en la música. ¿Cuáles son algunas de las lecciones más importantes que has aprendido de ellas?

Duke. Creer en lo que haces, tengo mucha suerte de haber tenido la gran experiencia de tocar con varios de mis ídolos, desde Muddy Waters hasta B.B. King, Big Joe Turner, Eddie «Cleanhead» Vinson, tantos, tantos artistas que todos me animaron cuando era joven y trataba de ser un buen músico de blues, así que supongo que he asimilado que tienes que aprender a creer en ti mismo de alguna manera.

No me animaba, porque a mi madre no le gustaba que yo tocara la guitarra, no quería que yo tocara la guitarra, simplemente no pensaba que esa fuera la ruta para mí. Muchos jóvenes tienen este problema, que los padres deciden cuál debe ser su interés y lo interesante es que eso no es bueno para ellos. Aunque estaba completamente seguro desde los 6 años, que iba a ser músico. Así que mi consejo es que sigas tu corazón y trabajes muy duro en ello. En la industria de la música, no hay garantía de que te ganes la vida con la música, mucho menos que tengas una buena vida. Pero si decides que eso es lo que es tu vida, y lo que va a ser, tienes que aceptar lo que suceda.

Mike. Tienes un nuevo disco titulado “Blues Bash!” (“latigazo de blues!”… y baile). ¿Cuáles son realmente las líneas que conectan el legado del blues con el jazz, el jive, el swing y por supuesto el baile?

Duke. Creo que en la década de 1980 es cuando la influencia del blues comenzó a ser menos notoria en la música popular, pero antes de eso, muchos estilos de la música popular eran derivaciones del blues, ya sea rockabilly country, rhythm and blues, funk, soul, incluso muchos tipos de rock, rock sureño y muchas cosas de Texas eran en realidad ramificaciones del sonido del blues y del estilo del blues e incluso de la formación musical del blues.

Pero creo que lo que los unió a todos es el sentimiento. Solo un cierto sentimiento que hace feliz a la gente, no sé qué es, pero eso fue lo que me atrajo desde muy joven, o desde que era un niño. Y no lo entendí durante mucho tiempo, pero luego aprendí que toda esta música es swing, jump, blues, country, y rockabilly. Estoy hablando del viejo country, no del country moderno, sino del country que era popular en los 50. Todo está relacionado musicalmente, y ese sonido tiene tanto sentimiento, tantas formas en las que se puede interpretar. Es algo realmente hermoso.

Mike. ¿Cómo quisieras que tu música y tus canciones le lleguen a la gente?

Duke. Hay dos cosas que busco en una actuación. Una es complacer a la audiencia. Dándoles lo que les gustaría escuchar. Pero, sinceramente, hay ocasiones en las que no siempre se puede decir que la audiencia sabe lo que quiere escuchar. Quieren escuchar algo que los emocione y eso es lo que trato de darles en función de lo que siento que daré lo mejor de mí cada vez que actúo, en otras palabras, una cierta espiral de canciones.

Me gusta comenzar con una canción realmente fuerte y poderosa, para capturarlos o también podría comenzar y tomarme las cosas con calma y tocar algo que sea un poco más lento, un blues, con un sentimiento de grupo. Realmente tiene que ver con la audiencia y con la forma física, lo que creo que tocaré mejor. Sabes que ya no soy joven, así que debo considerar lo que creo que me ayudará a construir mi programa canción por canción. Y puede que tenga que empezar más lento, o sabes que depende de mi estado de ánimo y de cómo estén mis fans esa noche. Hay muchos, muchos factores.



Mike. Hablas mucho de todos estos grandes músicos y sus tocadas, Big Joe Turner, Jimmy Witherspoon, Muddy, etc. ¿Cuál fue el mejor consejo que te dieron?

Duke. Sabes, más que darme consejos, todos los grandes maestros me animaron con sus palabras. Joe Turner me dijo que volvería a California con una cinta mía y la pondría para la esposa de T-Bone Walker, y le diría que T-bone no está muerto. Fue el mayor cumplido, creo que alguna vez tuve. Porque T-Bone Walker fue mi ídolo durante muchos años. Y gente así, simplemente me animó a decirme que estaba en el camino correcto.

Mike. ¿Cuáles fueron las razones que hicieron que Rhode Island fuera el centro del jive/swing, blues a principios de los 70?

Duke. Bueno, «Roomful of Blues» (riendo). Después de estar juntos unos cinco años, comenzamos a tocar en la ciudad de Nueva York y llamar la atención de muchas personas como, Bruce Springsteen que fue a escucharnos, Doc Pomus fue a escucharnos, los Blues Brothers fueron a escucharnos, antes de que fueran los Blues Brothers. Helen Humes, y muchos grandes cantantes de jazz, y cantantes de blues, incluso Ella Johnson de la orquesta de Buddy Johnson fueron a escucharnos. Entonces, fue un rumor sobre lo que éramos y lo que estábamos haciendo, porque lo hicimos de manera auténtica.

Mike. ¿Cuál es el impacto de tu generación?, ¿cuál es el impacto de la música de tu generación?, y ¿especialmente en el blues, en los derechos civiles, los derechos humanos y las implicaciones socioculturales?

Duke. Sabes que el blues no tiene una gran variedad de cosas de las que trata. Hoy, es más, tal vez un poco más abierto, pero no realmente, en el blues estás cantando sobre el amor, o algún tipo de tiempos difíciles que te deprimen.

Ya sea solo la depresión o en tu trabajo o algo que no puedes lograr, que quieres, que realmente te molesta, el amor de una mujer o lo contrario de ese amor, alguien que quieres que no te ama. Estos son los temas sobre los que se canta, sobre todo, y creo que es mejor dejar el blues como algo simple y directo que expandirlo sobre otros aspectos de la vida.

Mike. ¿Qué es la felicidad para Duke?

Duke. Bueno, he logrado bastante felicidad para mí. Estoy feliz de haber podido tener una carrera, ahora tengo 72 años, he podido ganarme la vida todo el tiempo como músico, desde que tenía 17 años. He logrado muchas, muchas grabaciones y toqué con muchos de mis ídolos y produje discos para ellos. Además, tengo una vida muy feliz, estoy casado con una mujer que ama la música que toco, y mi vida hogareña con mi esposa, mi perro y mi jardín, simplemente me hace muy feliz.

Mike. Si pudiéras cambiar una cosa en el mundo musical y se convirtiera en realidad, ¿cuál sería?

Duke. Espero que más personas aprendan a amar la música hecha con instrumentos simples y reales. Sea cual sea el tipo de música, blues, jazz, música folclórica, música de cantautores. No soy fanático de las cosas que están hechas con mucha electrónica. Prefiero que el sonido sea más natural. Hay más tendencia ahora hacia esa música, pero hubo un tiempo en el que la electrónica estaba en las cajas de ritmos, y en cosas así. Algo enfocado en la producción musical. Creo que se está volviendo a tocar instrumentos de forma más natural y eso es algo realmente bueno. Hay todo tipo de música y creo que mucha música étnica, que es realmente genial, se ha vuelto muy popular en todo el mundo, como el reggae. Conoces todo tipo de música de diferentes países y creo que hay espacio para todo.

Mike. Más de 50 años en el camino. Eres un músico veterano. Este, oeste, sur, norte, has viajado por todos los estados. ¿Encuentras alguna diferencia entre las escenas locales de Estados Unidos?

Duke. Sí, pero encuentro que el tipo de música que toco como: blues, roots, rock ‘n’ roll y swing, tiene público en todas partes. Y, afortunadamente, he llegado a un nivel en el que hay personas que quieren escuchar lo que hago. No en todas partes puede haber una gran multitud, algunos lugares son muy grandes, algunos otros son pequeños, el hecho es que adonde vas, la gente aprecia lo que haces y quiere escucharlo. Estoy muy agradecido por eso y tengo que decir que cada parte del país ha sido un mundo por el que he viajado, eso es cierto, ¿sabes? Estoy muy bendecido de haber logrado eso.

Mike. Hagamos un viaje con una máquina del tiempo. ¿A dónde te gustaría ir?

Duke. Me gustaría tener 20 años en 1920. Quisiera vivir una experiencia con Louis Armstrong y todos los grandes músicos de la era temprana del jazz, de Nueva Orleans hasta el medio oeste y donde quiera que éstos estuvieran. Desearía haber nacido en la década de 1900, habría visto a todos esos músicos a los que amo, hubiera estado tocando durante mis 70 años, como ahora lo he hecho, esa sería mi experiencia en la máquina del tiempo.

Mike. También eres un gran compositor. ¿De dónde viene tu creatividad?

Duke. Mi inspiración para escribir canciones siempre ha venido directamente de mis experiencias de vida, muy directamente y ha habido momentos en los que tuve la inspiración para escribir una canción sobre algo que definitivamente no tiene nada que ver con mi vida, pero hay muy pocas de ellas. Y eso es el blues, son canciones de la experiencia de la vida. No soy realmente un narrador de historias, no invento historias que no he vivido, tengo el talento suficiente para hacer eso. Y he tenido gente que dice eso, he tenido escritores de canciones que dicen que eso no es legítimo, que no eres un verdadero compositor si no puedes inventar historias de la nada, pero creo que los compositores de blues definitivamente deben escribir sobre la vida y su experiencia en la vida.


Duke Robillard con Chris Cote – Do You Mean It


Mike. ¿Cuál es la historia detrás del apodo «Duke»?

Duke. Bueno, cuando era joven, en mi adolescencia, tenía el pelo muy rizado, era como un peinado estilo afro y en un momento decidí cortarmelo más corto de lo habitual; mis amigos dijeron, te ves muy diferente, no te pareces a ti, así que vamos a tener que llamarte con un nombre nuevo y se les ocurrió Duke. Y se quedó.

Mike. En setenta y dos años. ¿Cuál ha sido el obstáculo más difícil de superar para ti como persona y como artista, que te ha ayudado a convertirte en un mejor músico de blues?

Duke. Hubo un período en las décadas de 1980 y 1990, en el que siempre tocaba blues y grababa álbumes de swing, pero también estaba intentando algo diferente, porque el blues que hacían mis amigos, los Thunderbirds, Stevie Ray Vaughan y Robert Cray habían cruzado al popular mercado mundial de la música pop basada en el blues.

Entonces, trabajé duro para hacer algo, que tal vez no estaba destinado a ser, traté de convertirme más en un artista de blues-rock. Y no estoy diciendo que me arrepienta porque hice muy buenos discos, tuve muchos fanáticos, probablemente más que nunca, por ese estilo de música que tocaba. Me esforcé mucho por lograr hacerme más famoso y popular y creo que, para mí, para el tipo de persona que soy y por mi talento, no debería haber ido en esa dirección y seguir siendo lo más tradicional, pero en realidad amo todas esas cosas.

Soy de mente muy abierta, así que todos los estilos del blues, los que tienen influencia del rock, el blues-rock de los 70 y los 80, también me gustan, pero siempre fui más parcial a la música original y a la tradicional. Entonces, me encantó todo, pero creo que mi mayor obstáculo fue intentar hacerme más famoso en el mercado mundial de esa manera.

Hay algunos de mis álbumes en los que todavía grabo música que se convirtió al blues, el soul y el rock and roll, pero probablemente sea porque se me ocurren canciones, o me encantan las canciones y esos estilos y no porque esté tratando de conseguirlo. Quiero decir, que he hecho todo lo que quería hacer y, más aún, tengo que decir que estoy muy feliz con el éxito que he tenido en mi vida.

Mike. Tu nuevo álbum está firmado como “Duke Robillard y sus amigos”. ¿Qué significan para ti los amigos?

Duke. Eso significa que hay personas que en su mayor parte han sido mi banda, en un momento u otro, algunos durante un período muy largo, y también personas que sólo son amigos. Compartimos el mismo interés musical y nos conocemos desde hace mucho tiempo, ya sabes. De eso se trata realmente. Alguien que está ahí para ti cuando lo necesitas, cuando necesitas hablar, para un consejo y ayuda personal, alguien que comparte intereses similares a los tuyos, con quien puedes pasar un buen rato. Eso es básicamente, alguien que ha estado allí por mucho tiempo.


Duke Robillard Band